Zdjęcie w tle: Virgin Orbit

W niedzielę wystrzelona z powietrza rakieta zbudowana przez Virgin Orbit Richarda Bransona po raz pierwszy dotarła na orbitę, dostarczając 10 eksperymentalnych CubeSatów dla NASA i umożliwiając firmie rozpoczęcie działalności komercyjnej.

Virgin Atlantic 747 ‘Cosmic Girl’ podniósł dziób o ponad 25 stopni tuż przed wysłaniem przez załogę polecenia zrzucenia 21-metrowej rakiety na około 10700 metrów nad Oceanem Spokojnym u wybrzeży Południowej Kalifornii. Pięć sekund później rakieta uruchomiła silnik.

„Nie mogliśmy prosić o lepszy lot. Osiągi rakiety były dokładnie takie, jakie planowaliśmy.”

– powiedział Dan Hart, dyrektor generalny Virgin Orbit

Sukces oznacza dodanie kolejnej firmy do rosnącego klubu sektora prywatnego, zdolnego do wystrzeliwania satelitów. Virgin Orbit ma na celu zaoferowanie małym operatorom satelitarnym – od NASA i instytucji badawczych, amerykańskich i zagranicznych sił zbrojnych po komercyjne startupy – możliwość wystrzeliwania z całego świata.

„Virgin Orbit osiągnęła coś, co wielu uważało za niemożliwe. Nasz specjalnie przystosowany Virgin Atlantic 747 ‘Cosmic Girl’ wysłał rakietę LauncherOne na orbitę. Ten wspaniały lot jest zwieńczeniem wielu lat ciężkiej pracy”

– powiedział Richard Branson

„Nowa brama do kosmosu właśnie została otwarta! Fakt, że LauncherOne był w stanie dziś z powodzeniem dotrzeć na orbitę, nawet w obliczu globalnej pandemii, jest świadectwem talentu, precyzji, determinacji i pomysłowości tego zespołu.”

– powiedział Hart

Virgin Orbit zapowiedziało początek działalności komercyjnej. „Virgin Orbit ma już zarezerwowane kolejne starty, od Sił Kosmicznych USA i Królewskich Sił Powietrznych Wielkiej Brytanii po klientów komercyjnych, takich jak Swarm Technologies, włoski SITAEL i duński GomSpace” – informuje firma w oświadczeniu.

Użycie rakiety wystrzeliwanej z powietrza za pomocą samolotu Boeing 747 wiąże się z pewnymi ograniczeniami i wyzwaniami technicznymi, ale Virgin Orbit twierdzi, że zapewnia firmie elastyczność w zakresie miejsca startu i orbit, które może osiągnąć.

Autor

Szymon Ryszkowski

Redaktor naczelny portalu AstroNET, członek Klubu Astronomicznego Almukantarat.