Na początku czerwca Jeff Bezos ogłosił, że poleci w kosmos podczas pierwszego lotu załogowego rakiety New Shepard. Lot ma się odbyć za niecałe dwa tygodnie i jak sam Bezos powiedział, ma to być spełnienie jego dziecięcych marzeń. Richard Branson nie mógł pozostać w tyle i tydzień temu ogłosił, że weźmie udział w najbliższym locie VSS Unity, zaplanowanym na 11 lipca, choć termin może zostać przesunięty w zależności od warunków pogodowych. Sam Branson zaprzeczył, że ściga się z Bezosem.

11 lipca – lot VSS Unity

VSS Unity (VSS – Virgin Space Ship) jest drugim rakietoplanem klasy SpaceShipTwo, wyprodukowanym przez Virgin Galactic – firmy należącej do Richarda Bransona. Jest to następca SpaceShipOne, zaprojektowanego przez Burta Rutana, który w 2004 roku wygrał konkurs XPrize, tym samym rozpoczynając erę komercyjnych lotów załogowych. Zarówno SpaceShip One jak i SpaceShipTwo startują z podwieszonej pozycji pod samolotem WhiteKnight. Do wynoszenia VSS Unity służy VMS Eve (VMS – Virgin Mothership), nazwany imieniem matki Richarda Bransona.

Podczas zaplanowanego na najbliższą niedzielę 22. lotu testowego VSS Unity, na pokładzie znajdzie się dwóch pilotów: Dave Mackay oraz Michael Masucci, a także 4 specjalistów misji: Beth Moses, pełniąca funkcję głównego instruktora astronautów w Virgin Galactic, Colin Bennett, główny inżynier ds. operacji w Virgin Galactic, Sirisha Bandla, wiceprezes ds. rządowych i działalności badawczej w Virgin Galactic, sir Richard Branson. Samolot VMS Eve będzie pilotowany przez CJ Sturckowa i Kelly Latimer.

Początkowo Virgin Galactic planowało wprowadzenie płatnych lotów pasażerskich na pokładzie SpaceShipTwo jeszcze w 2014 r., ale plany pokrzyżowała katastrofa VSS Enterprise podczas lotu testowego 31 października 2014 r. Przyczyną dezintegracji statku był błąd pilota, w wyniku czego zbyt szybko zmieniono ustawienie opierzenia statku i doszło do przełamania konstrukcji. Podczas katastrofy zginął pilot Michael Alsbury, natomiast drugi pilot Peter Siebold został poważnie ranny.

Lądowanie VSS Unity po pierwszym starcie.

CC BY-NC 2.0

20 lipca – lot New Sheparda

Nie bez powodu jednostopniowa rakieta New Shepard nazwą nawiązuje do pierwszego Amerykanina w kosmosie – została zaprojektowana przez Blue Origin z myślą o suborbitalnych lotach kosmicznych na wzór tego z 1961 r. Do tej pory rakieta wraz z kapsułą wykonała 15 bezzałogowych lotów.

Podczas misji NS-16 w kapsule zasiądą założyciel Blue Origin – Jeff Bezos oraz jego brat Mark. Ponadto Bezos zaprosił Wally Funk. Brała ona udział w projekcie Mercury 13, którego celem było wyłonienie pierwszej kobiety – astronauty, ale choć Funk najlepiej przeszła wszystkie szkolenia (często podaje się, że w niektórych aspektach wypadła nawet lepiej niż astronauci Mercury 7), to w kosmos nie poleciała, ponieważ projekt zamknięto. Obecnie, w wieku 82 lat, Funk ma szansę zostać najstarszą osobą, która kiedykolwiek poleciała w kosmos, pobijając tym samym rekord ustanowiony przez Johna Glenna. Pierwszy Amerykanin, który okrążył Ziemię, poleciał w kosmos w wieku 77 lat na pokładzie wahadłowca Discovery.

Czwartym pasażerem w kapsule rakiety New Shepard będzie zwycięzca aukcji przeprowadzonej przez Blue Origin, którego imię i nazwisko nie zostało jeszcze ogłoszone. Za miejsce zapłacił 28 milionów dolarów, a cały przychód ma być przeznaczony na Fundację Club for the Future, której celem jest promowanie rozwoju w STEM (skrót od ang. Science, Technology, Engineering, Mathematics – Nauka, Technologia, Inżynieria i Matematyka) wśród młodzieży.

Wśród załogi misji NS-16 nie będzie pilota. Nie jest on potrzebny, ponieważ cały lot jest w pełni zautomatyzowany.

Start rakiety New Shepard w ramach misji NS-10.

CC BY-NC 2.0

Kto wyżej?

Choć obie misje będą lotami suborbitalnymi, wiadomo, że NS-16 poleci wyżej niż Unity 22 (oznaczenie misji Virgin Galactic) i minie linię Kármána – umowną granicę pomiędzy atmosferą Ziemi i przestrzenią kosmiczną, określoną na wysokości 100 km n.p.m. i przyjętą przez Międzynarodową Federację Lotniczą (FAI). VSS Unity ma osiągnąć wysokość co najmniej 80,5 km, co jest granicą kosmosu uznawaną Federalną Administrację Lotnictwa, jednak ta wysokość bywa kontrowersyjna w przypadku, gdy nadaje się odznakę astronauty, przysługującą każdemu, kto pokona granicę kosmosu.

Virgin Galactic, Blue Origin, edycja: Anna Wizerkaniuk

Autor

Anna Wizerkaniuk

Z wykształcenia inżynier elektronik, studiuje elektronikę na Politechnice Wrocławskiej, członek Zarządu Klubu Astronomicznego Almukantarat