O godzinie 1:45 z Przylądka Canaveral wystartowała największa jak dotąd rakieta Atlas 5 zbudowana przez firmę Lockheed Martin. Na jej pokładzie znajdował się satelita Rainbow 1, który będzie przekazywał programy telewizyjne. Start filmowało kilka kamer umieszczonych na rakiecie.

Rakieta została powiększona w dwóch miejscach. Po pierwsze zastosowano nowe silniki wspomagające na paliwo stałe, które dały rakiecie większą moc. Po drugie powiększono przedział ładunkowy na szczycie rakiety, umożliwiając umieszczenie w Kosmosie większego satelity.

Dzisiejszy lot jest sześćdziesiątym szóstym z rzędu udanym lotem rakiety typu Atlas (od 1993 roku).

Dziesięć godzin przed startem rakieta została wtoczona na platformę startową. Tam napełniono ją paliwem i przeprowadzono ostatnie testy. Odliczanie przeprowadzono z niewielkimi, trwającymi 25 minut problemami.

O 1:45 ruszył pierwszy stopień rakiety, rosyjski RD-180. Chwilę później uruchomiono silniki wspomagające na paliwo stałe i ważący 500 ton Atlas oderwał się od Ziemi (przy okazji: elektryczna lokomotywa waży około 80 ton, a pojedynczy wagon tramwajowy – 17 ton). Moc rakiety to ponad 31 milionów koni mechanicznych (lokomotywa – 4000, a tramwaj – ponad 200 koni mechanicznych).

Silniki na paliwo stałe odłączają się od rakiety Atlas 5.

Kamera umieszczona na pokładzie Atlasa 5 pokazuje moment odłączenia się silników na paliwo stałe

2 minuty i 15 sekund po starcie odrzucone zostały silniczki wspomagające, pierwszy ich lot udał się. W 4 minucie odrzucono pokrywy zabezpieczające ładunek, a 45 sekund później ich śladem podążył zużyty silnik pierwszego stopnia. W piątej minucie uruchomiono silnik drugiego stopnia, Centaur RL10. Pracował przez około 10 minut. Dzięki niemu osiągnięta została orbita parkingowa.

Odłączenie osłon okrywajacych ładunek rakiety Atlas 5. Zdjęcie wykonała kamera zainstalowana na rakiecie.

W 94 minucie po raz kolejny uruchomiono silnik drugiego stopnia (na około 3 minuty).

Satelita telekomunikacyjny Rainbow 1.

100 minut i 26 sekund po starcie od rakiety odłączył się ładunek, a kontrolerzy lotu nawiązali z nim kontakt. Satelita Rainbow 1 został zbudowany przez Lockheed Martin dla firmy Cablevision. Będzie przekazywał sygnał telewizyjny dla klientów tej firmy w Stanach Zjednoczonych. Po kolejnych manewrach znajdzie się na orbicie geostacjonarnej ponad 61,5 południkiem długości geograficznej zachodniej.

W międzyczasie na Oceanie Atlantyckim trwało poszukiwanie odrzuconych fragmentów rakiety. Przeprowadzał je ten sam zespół, który poszukuje silników bocznych wykorzystywanych przy startach wahadłowców i odrzucanych na spadochronach do Atlantyku około dwóch minut po starcie. Odnaleziono osłony, które skrywały w czasie startu ładunek Atlasa Potem poszukiwania przerwano ze względu na ciemności.

Autor

Michał Matraszek