Równocześnie ze startem rakiety wynoszącej Comet Nucleus Tour (CONTOUR), w przestrzeń kosmiczną polecą myśli i nadzieje wielu ziemskich naukowców. Żaden z nich nie jest bardziej zasłużony niż dr Fred L. Whipple, będący członkiem zespołu naukowego CONTOUR Science Team oraz inspiratorem wielu pomysłów i myśli badawczych projektu. W wieku 95 lat Whipple jest najstarszym w historii czlonkiem zespołu naukowego zajmującego się misją kosmiczną. Projekt CONTOUR będzie kolejnym osiągnięciem w jego długiej i wyróżniającej się karierze naukowej.

Fred Whipple, często zdrobniale tytułowany “Dr Comet”, zapoczątkował model “brudnej śnieżki” jako struktury komety w 1950 roku. W swojej pracy teoretycznej uznał, że zamiast swobodnych konglomeratów skał i pyłu, komety są bryłami lodu zmieszanego z pyłem i skalnymi odłamkami. Model ten został potwierdzony 36 lat później, kiedy to satelita European Space Agency – Giotto – znalazł się w pobliżu komety Halley’a.

Poza swoją pracą nad kometami i Układem Słonecznym, Whipple pełnił w latach 1955-1973 funkcję dyrektora Smithsonian Astrophysical Observatory. W 1982 roku dawne Mt. Hopkins Observatory w Arizonie zostało przemianowane na Fred L. Whipple Observatory w uznaniu jego zasług. Największym osiągnięciem Whipple’a była nagroda Prezydenta Stanów Zjednoczonych za zasłużoną służbę narodową przyznaną przez Kennedy’ego 12 lipca 1963 roku. Jest to najwyższe amerykańskie cywilne odznaczenie przyznawane za służbę rządową. Whipple otrzymał je za kierowanie programem stworzenia światowej sieci zajmującej się śledzeniem ruchu satelitów.

CONTOUR jest misją NASA mającą przeprowadzić bliskie badania jąder co najmniej dwóch komet. Komety powstają z takiego samego materiału z mgławic jak planety, zatem badania te mogą powiedzieć nam trochę o narodzinach naszego układu planetarnego. Misja CONTOUR pozwoli naukowcom porównać te zamrożone ciała w celu dowiedzenia się, czym naprawdę się różnią. Naukowcy biorący udział w tym projekcie będą również pracowac nad zapoznaniem się z ewolucją, jaka ma miejsce, gdy kometa zbliża się do Słońca. Obecny plan misji zakłada, że sonda odwiedzi komety 2P/Encke i 73P/Schwassmann-Wachmann.

Autor

Łukasz Wiśniewski