Naukowcy z NASA’s Jet Propulsion Laboratory w Pasadenie w Kaliforni skonstruowali mikrorobota przypominającego postać Charlotte z serii “Charlotte’s Web”. Przezwana robotem-pająkiem ze względu na swój wygląd, niewielka maszyna może tego samego dnia sporządzić mapę oraz zbadać małe ciała jak komety, asteroidy czy Księżyc.

Roboty-pająki mogą również pomóc załodze ISS w obsłudze i naprawach. Na Ziemi możemy wykorzystać je do badania niebezpiecznych materiałów lub dokonywania badań gleby na farmach.

Tradycyjne wehikuły ekslporacyjne mają bardzo sprawne koła, ale są miejsca i rzeczy, których nie można zbadać lub do których nie można dotrzeć przy ich pomocy” – powiedział Robert Hogg, inżynier w JPL’s Mobility Systems Concept Development Section. – “Naszym celem jest zbudowanie małego, sprawnego robota, będącego w stanie eksplorować niejednolity teren w zróżnicowanych środowiskach; innymi słowy mogącego dotrzec gdziekolwiek i kiedykolwiek.

Podobnie jak prawdziwy pająk, robot ma czułkopodobne anteny ułatwiające wykrycie różnych przeszkód. Pierwszy prototyp bez trudu mieści się na dłoni. Przyszłe wersje mają osiągać nawet dziesięciokrotnie mniejsze rozmiary. Wyposażony w kamery skanujące i badające otoczenie robot-pająk ma sześć nóg i używa trójnogiego chodu w celu zachowania równowagi podczas ruchu. Kolejne wersje mają być zróżnicowane pod względem ilości nóg w zależności od rozdzaju zaplanowanej dla nich pracy.

Hogg kierował zespołem badaczy mikrorobotów, który ostatnio dokonał pierwszej demonstracji. Niewielki ładunek radiowy został upuszczony z większego łazika, a jedno radio wyłączono. Robot-pająk został skierowany na teren symulujący marsjański aby zająć miejsce “zepsutego” radia.

Naukowcy roztaczają wizję robotów tworzących całą sieć komunikacyjną nawet bez wsparcia ze strony jakiejkolwiek istniejącej infrastruktury, jak na przykład satelita. Każdy robot będzie ciągle gromadzić dane ze srodowiska i transmitować krótkodystansowe informacje do najbliższego robota. Dane mogłyby tym samym być współdzielone, pozwalając każdemu robotowi “wiedzieć”, co udało się zgromadzić.

Rozwój mikrorobotów jest zgodny z wizją stworzenia mozliwego do dalszego ulepszania wielozadaniowego sprzętu. “Kiedyś, gdy zawiódł jeden instrument, zagrożona była cała misja” – powedział dr Neville Marzwell, dyrektor w Advanced Concepts and Technology Innovations w JPL.

Nowym celem jest posiadanie struktury lub robotów, które byłyby rekonfigurowalne, programowalne i elastyczne na tyle, by samodzielnie sobie poradzić.” – powiedział Marzwell – “Rozwijalne, rekonfigurowalne struktury są kluczem do podjęcia wyzwań przyszłych misji kosmicznych przez zwiększenie funkcjonalności i redukcję kosztów produkcji sprzętu przez konstrukcję sprzętu wielozadaniowego.

Kolejnym dużym krokiem w ulepszaniu robotów-pająków będzie umieszczenie na ich dwóch przednich nogach dodatkowego sprzętu pozwalającego na zadań takich jak kopanie czy naprawy. W planach znajduje się rownież budowa zaawansowanego prototypu poruszającego się szybciej, wspinającego sie i podejmującego bardziej niezależne decyzje. “W przyszłości możemy użyć setek lub tysięcy takich robotów w jednym czasie, mogłyby one więc pracować nad jednym celem” – powiedział Hogg.

Autor

Łukasz Wiśniewski