Podczas gdy cała Ameryka świętuje Dzień Niepodległości, to naukowcy z NASA wspominają 4 lipca 1997 roku, kiedy to na Marsie wylądował próbnik Pathfinder.

W skład misji wchodził lądownik Mars Pathfinder oraz malutki łazik (rover) o nazwie Sojourner. Misja ta była drugą misją z nowego programu NASA – Discovery. Zakładał on wysyłanie względnie małych sond kosmicznych, które kosztowałyby maksymalnie 300 milionów dolarów. Pierwszą misją Discovery był NEAR, który w latach 2000-2001 orbitował wokół asteroidy 433 Eros i Eros przebadany“>ostatecznie na niej “wylądował”. Najnowszą misją Discovery jest dopiero co CONTOUR już w drodze“>wysłana sonda CONTOUR. Następną będzie wystrzelona w 2004 roku misja Deep Impact do komety Tempel 1.

Mars Pathfinder zademonstrował nowy sposób lądowania na innym ciele niebieskim. Otóż zamiast tradycyjnych silników rakietowych, lądował przy pomocy nadmuchiwanych poduszek powietrznych. Ten sam system będzie zastosowany przy kolejnej misji marsjańskiej NASA – Mars Exploration Rovers (MER). W jej ramach dwa łaziki, które są o wiele większymi kuzynami Sojournera, wylądują na początku 2004 roku na Marsie.

Lądownik przesłał z powierzchni Czerwonej Planety 16500 zdjęć, zaś łazik 500.

Strona internetowa misji znajduje się pod adresem http://mars.jpl.nasa.gov/MPF/.

Autor

Michał Moroz