Dzięki przedłużeniu misji Mars Global Surveyor (MGS) zaistniała możliwość ponownej obserwacji tych miejsc na powierzchni Czerwonej Planety, które były już poprzednio obserwowane oczami jednego z urządzeń sondy (Mars Orbiter Camera, MOC). Pojawiła się szansa na dostrzeżenie zachodzących na Marsie zmian. Najbardziej zaskakujące zmiany są dostrzegane od sierpnia 2001 roku, kiedy południowa czapa polarna wynurzyła się z ciemności nocy polarnej.

W 1999 roku MOC dostrzegł dziwaczne warstwy w kształcie łuków, kopców i dziur niczym w szwajcarskim serze. Nie wiadomo jak powstały te formy. Od kiedy w 2001 roku sonda rozpoczęła ponowne obserwacje powierzchni Marsa, uczeni dostrzegli, że obiekty w okolicach biegunów zmieniają się. Zmniejszyły się one w czasie krótszym niż marsjański rok (687 dni) o około 3 metry. Niektóre mniejsze obiekty zniknęły całkowicie.

W grudniu 2001 roku uczeni stwierdzili, że tak szybkie zmiany są możliwe jedynie wtedy, gdy czapy polarne zbudowane są z zamrożonego dwutlenku węgla.

Zmniejszającą się czapę polarną dostrzeżono po raz pierwszy w sierpniu ubiegłego roku. Od tego czasu zaobserwowani wiele przypadków takiego zmniejszania się pomiędzy marsjańską wiosną i latem (przełom 2001 i 2002 roku). Wykonano rónież wiele zdjęć, które pomogą zaobserwować powrót czap polarnych w początku marsjańskiej zimy (na Ziemi będzie to wiosna 2003 roku).

Autor

Michał Matraszek