Wyniki uzyskane z Kosmicznego Teleskopu Hubble’a odegrały ważną rolę w przygotowywaniu przez ESA misji Rosetta do lotu w kierunku jej nowego celu – komety 67P/Churyumov-Gerasimenko. HST okazał się być najważniejszym narzędziem w wyznaczaniu rozmiarów, kształtu i okresu obrotu komety. Informacje te były potrzebne aby zrealizować w przyszłości misję, której celem będzie nie przelot koło komety, ale osadzenie na powierzchni jej jądra lądownika. Do tej pory nigdy tego jeszcze nie próbowano dokonać.

Obserwacje wykonane w marcu 2003 roku pokazały, że jądro komety ma rozmiary 5 kilometrów na 3 kilometry i kształt przypominający piłkę do rugby. Da się na czymś takim wylądować! Naukowcy z ESA chcieli znać rozmiary komety aby móc oszacować jej siłę grawitacji i dostosować do niej konstrukcję sondy.

Astronomowie pracujący nad misją Rosetta musieli szukać nowego celu misji po tym, jak wcześniej zaplanowany start został odwołany ze względu na problemy z rakietą nośną. Pierwszy cel, kometa 46P/Wirtanen, nie jest obecnie osiągalna.

Korzystając z nowej techniki obserwacji opracowanej w ubiegłym dziesięcioleciu przez Lamy Imre Toth z obserwatorium Konkoly na Węgrzech i Harolda Weavera z Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory w USA, zespół wykonał 61 zdjęć komety w ciągu 21 godzin w dniach 11 i 12 marca 2003 roku.

Wide Field Planetary Camera 2 wyizolowała jądro z głowy komety. Możliwe było określenie rozmiarów, kształtu oraz stwierdzenie, że okres obrotu wynosi około 12 godzin.

Start misji Rosetta zaplanowany jest na luty 2004 roku, a spotkanie z kometą około 10 lat później.

Autor

Michał Matraszek